El Cachalote o Physeter macrocephalus

Familia: PhyseteridaeCACHALOTE o Physeter macrocephalus Physeter catodon

Otros nombres vernáculos: Cachalote

CATEGORÍA DE AMENAZA

IUCN: Insuficientemente conocida

España: Vulnerable

Rasgos morfológicos

Es el mayor de los odontocetos, siendo fácil su identificación e improbable su confusión con otras especie. El cuerpo está algo comprimido lateralmente. La superficie está irregularmente arrugada sobre todo en su parte anterior.

La cabeza del Cachalote o Physeter macrocephalus es enorme, representa entre un cuarto y un tercio del volumen del animal, en ella se encuentra un órgano grande, parecido a una esponja, que contiene una clase especial de cera, conocido como el espermaceti o esperma de ballena. La función de este órgano no es bien conocida, se cree que puede tener funciones de flotación durante las inmersiones, o como caja de resonancia para la ecolocación entre los individuos. El hocico es romo y de forma rectangular, la boca es relativamente pequeña. Presenta numerosos surcos cortos en la garganta, más marcados en los adultos. Tienen un solo espiráculo, en forma de S, ubicado bastante a la izquierda de la línea media y en posición muy anterior.

La mandíbula inferior tiene forma de vara y es relativamente angosta, no alcanzando el extremo anterior de la mandíbula superior, es apenas visible con la boca cerrada.

Los dientes son característicos, grandes, macizos y cónicos, ligeramente curvos, en número de 18 a 25 en cada lado de la mandíbula inferior, no teniendo que ser pares. Se ajustan en alveolos de la mandíbula superior, la cual carece de dientes, o sólo tiene algunos dientes atrofiados a menudo ocultos por la encía; su longitud puede alcanzar los 20 cm, y su diámetro 10 cm.

La aleta dorsal es triangular o redondeada en forma de joroba, poco definida, pero seguida de una serie de 4 o 5 jorobas más pequeñas. Existe otra joroba detrás del ano.

Las aletas pectorales son cortas y en forma de paleta, aguzándose levemente hacia las puntas.

Los lóbulos de la aleta caudal tienen forma de triángulos rectángulos, siendo la hipotenusa el borde anterior; los dos lóbulos a menudo están levemente superpuestos al nivel de la escotadura central.

¿Cuanto mide el Cachalote?

Es el mayor de los odontocetos y el único de éstos que puede ser considerado como cetáceo grande. Los machos son mucho mayores que las hembras, ocasionalmente alcanzan 18 m de longitud, pero por lo general miden alrededor de 15 m y pesan entre 40 y 55 tm. Las hembras rara vez exceden los 12 m, y pesan 16 tm. Las crías pueden medir al nacer 4 m o más y pesar unos 1.000 kg.

Como identificar al Cachalote

En general es muy oscuro, gris pizarroso, más pálido en el vientre, donde frecuentemente se observan manchas blancas, algunas veces mucho más claras en la zona ventral de la cabeza y la mandíbula inferior, que puede ser blanca. A menudo presenta gran cantidad de cicatrices largas y paralelas, sobre todo en la cabeza. El interior de la boca y labios son blancos y la lengua es de color rosado intenso.

Reproducción del Cachalote

Tiene lugar en aguas tropicales. Las hembras entre 7 y 12 años alcanzan la madurez sexual, y los machos pueden participar en la reproducción a partir de los 18 o 19 años; el período de gestación dura entre 14 y 15 meses; paren una cría cada 3 o 4 años; la lactancia tiene lugar en las aguas cálidas durando entre uno y dos años; el intervalo entre partos para una hembra es de 3 a 5 años.

La estructura social de las poblaciones es muy compleja; suelen constituir dos tipos de manadas, unas constituidas por machos jóvenes, y otras por hembras adultas y jóvenes de ambos sexos; los machos adultos suelen ser solitarios que se agrupan temporalmente con las manadas de hembras para el apareamiento. En la época de celo los machos pueden luchar por la posesión de las hembras.

¿Que comen los Cachalotes?

Se alimenta principalmente de calamares, pero también puede formar parte de su dieta peces demersales y batipelágicos incluyendo tiburones; el cachalote emite sonidos para detectar las presas (ecolocación) y se piensa que puede concentrar sobre ellas sus emisiones sonoras para aturdirías. Se sumerge a grandes profundidades en la busca y la captura del alimento, pudiendo sobrepasar los 1.000 m y permanecer bajo el agua más de una hora.

DISTRIBUCIÓN Y HÁBITAT

Es una especie cosmopolita, ampliamente distribuida por todos los océanos; los machos adultos habitan temporalmente las aguas polares, las hembras y sus crías frecuentan las aguas cálidas. Se conocen varamientos colectivos.

Es frecuente en las costas ibéricas en aquellas zonas donde el alimento puede ser abundante como son las costas gallegas.

OBSERVACIÓN EN EL MAR

Se pueden encontrar individuos aislados o grupos de hasta 5 o 6 machos jóvenes, o en manadas con jerarquía social, constituidos varias hembras que forman un harén y las crías de ambos sexos. Sus desplazamientos estacionales no están tan claramente establecidos como en los misticetos, siendo los machos más móviles que las hembras.

Es una especie inconfundible, fácil de identificar en el mar, aun cuando comparativamente puede verse poco del cuerpo del animal. Su gran cabeza es, por lo general, muy bien visible, en primer lugar, cuando el animal emerge; lanza un solo chorro, soplo, corto y compacto, dirigido hacia adelante en ángulo agudo y ligeramente hacia la izquierda. Con buenas condiciones de visibilidad esta característica puede ser suficiente para la identificar la especie a gran distancia.

Cuando emergen después de una inmersión prolongada emiten un soplo explosivo, y luego, dependiendo de la duración de la inmersión permanecen en la superficie unos 10 minutos durante los cuales soplan unas 50 veces antes de realizar otra inmersión prolongada.

La joroba y las prominencias son claramente visibles cuando el animal arquea el dorso para sumergirse. La aleta caudal a menudo emerge al final, cuando el animal se sumerge para una inmersión prolongada.

Navegan, en general, a unos 10 nudos, pero puede alcanzar los 20 nudos si se ven acosados.

Puede confundirse con: Las ballenas jorobadas, si son observadas a gran distancia, ya que de cerca, son inconfundibles por el soplo y la forma de la cabeza.

EXPLOTACIÓN

Ha sido intensamente cazada en todos los océanos durante siglos, actualmente está protegida. Entre los años 1951 a 1980, en que su caza fue prohibida en el Atlántico norte, fueron capturados 5.698 individuos por la flota ballenera gallega.

Su grasa, el aceite del órgano espermaceti, el ámbar gris y sus dientes de marfil le convirtieron en una presa codiciada por las flotas balleneras desde el siglo XVII. El ámbar gris es una masa resinosa que se encuentra en el estómago de algunos individuos y que es muy apreciado como estabilizador de fragancia y como espasmolítico. El aceite, especialmente el del espermaceti, con unas cualidades diferentes al de los rorcuales (ardía sin producir humo), ha sido especialmente apreciado como combustible, lubrificantes finos, y en la industria de curtidos y cosméticos.

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Me llamo Félix García y soy un fiel amante de todos los animales y por eso he creado este sitio para facilitar la información para muchos que como yo le gusta todo lo relacionado con este fascinante mundo que es el de los animales. Tambien soy el creador de Cable de redes.

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